Dolor de cabeza

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Definición

Es un dolor o molestia en la cabeza, el cuero cabelludo o el cuello. Las causas graves de los dolores de cabeza son raras. La mayoría de las personas con dolores de cabeza se pueden sentir mucho mejor haciendo cambios en su estilo de vida, aprendiendo formas de relajarse y, algunas veces, tomando medicamentos.

Nombres alternativos

Cefalea; Cefaleas de rebote; Dolores de cabeza por consumo excesivo medicamentos

Consideraciones

Causas

Los tipos de dolores de cabeza más comunes probablemente son causados por tensión muscular en los hombros, el cuello, el cuero cabelludo y la mandíbula. Este tipo de dolor de cabeza se denomina cefalea tensional.

  • Puede estar relacionado con el estrés, la depresión, la ansiedad, un traumatismo craneal o sostener la cabeza y el cuello en una posición anormal.
  • Tiende a darse en ambos lados de la cabeza. A menudo comienza en la parte posterior de la cabeza y se propaga hacia delante. El dolor puede ser sordo u opresivo, como una banda apretada o una prensa. Es posible que se sienta dolor y rigidez en los hombros, el cuello y la mandíbula. 

Una jaqueca implica un dolor fuerte que generalmente ocurre con otros síntomas, como cambios en la visión, sensibilidad al ruido o a la luz o náuseas.Con una migraña:

  • El dolor puede ser palpitante, saltón o pulsátil. Tiende a comenzar en un lado de la cabeza y se puede propagar a ambos lados.
  • Es posible que uno experimente un "aura", un grupo de síntomas de advertencia que se inician antes del dolor de cabeza. El dolor generalmente empeora a medida que uno trata de desplazarse de un lugar a otro.
  • Las migrañas se pueden desencadenar por alimentos como el chocolate, ciertos quesos o el glutamato monosódico (GMS). La abstinencia de cafeína, la falta de sueño y el alcohol también pueden desencadenarlos. 

Los dolores de cabeza de rebote, dolores de cabeza que continúan reapareciendo, pueden ocurrir a raíz del consumo excesivo de analgésicos. Por esta razón, también se pueden llamar dolores de cabeza por el consumo excesivo de medicamentos. Las personas  que toman analgésicos más de 3 días a la semana de manera regular pueden desarrollar este tipo de dolor de cabeza.

Otros tipos de dolor de cabeza:

  • Cefalea en brotes: es un dolor de cabeza agudo y extremadamente doloroso que ocurre hasta varias veces al día durante meses y luego desaparece por un período de tiempo similar. El dolor de cabeza dura menos de una hora y tiende a ocurrir a las mismas horas todos los días.
  • Cefalea sinusal: causa dolor en la parte frontal de la cabeza y la cara. Este tipo de dolor de cabeza se debe a la inflamación en los conductos de los senos paranasales que están detrás de las mejillas, la nariz y los ojos. El dolor es peor cuando uno se inclina hacia adelante y cuando despierta en la mañana. 
  • Los dolores de cabeza pueden ocurrir si uno tiene un resfriado, gripe, fiebre o síndrome premenstrual.
  • Dolor de cabeza debido a un trastorno llamado arteritis temporal. Se trata de la inflamación e hinchazón de una arteria que  irriga parte del área de la cabeza, las sienes y el cuello.

En raras ocasiones, un dolor de cabeza puede ser un signo de una causa más seria como:

Cuidados en el hogar

Hay medidas que usted puede tomar para manejar los dolores de cabeza en casa, especialmente

o dolores de cabeza . Intente tratar los síntomas de inmediato.

Cuando comiencen los síntomas de migraña:

  • Beba agua para evitar deshidratarse, especialmente si ha vomitado.
  • Descanse en una habitación tranquila y oscura.
  • Coloque un paño frío sobre la cabeza.
  • Utilice cualquier técnica de relajación que haya aprendido.

Un diario de los dolores de cabeza puede ayudarle a identificar los desencadenantes. Cuando se presente un dolor de cabeza, anote lo siguiente:

  • La fecha y la hora en que comenzó.
  • Lo que comió en las últimas 24 horas.
  • La cantidad de tiempo que durmió la noche anterior.
  • Lo que estaba haciendo y dónde estaba justo antes de que comenzara el dolor de cabeza.
  • Cuánto tiempo duró el dolor de cabeza y qué lo detuvo.

Revise su diario con el médico para identificar factores desencadenantes o un patrón de los dolores de cabeza. Esto puede ayudarle a usted y a su médico a crear un plan de tratamiento. Conocer los factores desencadenantes puede ayudarle a evitarlos.

Su médico ya le puede haber recetado medicamentos para tratar su tipo de dolor de cabeza. Si es así, tome el medicamento de acuerdo con las instrucciones. 

Para las cefaleas tensionales, ensaye con paracetamol, ácido acetilsalicílico (aspirin) o ibuprofeno. Hable con el médico si está tomando analgésicos tres o más días a la semana. 

Cuándo contactar a un profesional médico

Algunos dolores de cabeza pueden ser un signo de una enfermedad más grave. Busque ayuda médica inmediatamente para cualquiera de lo siguiente:

  • Es el primer dolor de cabeza que alguna vez haya tenido en su vida y éste interfiere con sus actividades diarias.
  • El dolor de cabeza se presenta súbitamente y es explosivo o violento.
  • El dolor de cabeza es "el peor alguna vez sentido", incluso si usted regularmente los padece.
  • También presenta mala pronunciación, cambios en la visión, problemas para mover los brazos o las piernas, pérdida del equilibrio, confusión o pérdida de la memoria con el dolor de cabeza.
  • El dolor de cabeza empeora en un período de 24 horas.
  • También se presenta fiebre, rigidez en el cuello, náuseas y vómitos con su dolor de cabeza.
  • El dolor de cabeza se presenta con un traumatismo craneal.
  • El dolor de cabeza es intenso y sólo en un ojo con presencia de enrojecimiento en dicho ojo.
  • Usted tiene más de 50 años y los dolores de cabeza apenas comenzaron.
  • Sus dolores de cabeza están asociados con problemas de visión, dolor al masticar o pérdida de peso.
  • Tiene antecedentes de cáncer y presenta un nuevo dolor de cabeza.

Lo que se puede esperar en el consultorio médico

El médico elaborará la historia clínica y llevará a cabo un examen de la cabeza, los ojos, los oídos, la nariz, la garganta, el cuello y el sistema nervioso.

El médico le hará muchas preguntas para conocer acerca de su dolor de cabeza. Por lo regular, el diagnóstico se basa en los antecedentes de los síntomas.

Algunos de los exámenes pueden ser:

Referencias

Digre KB. Headaches and other head pain. In: Goldman L, Schafer AI, eds. Goldman's Cecil Medicine. 24th ed. Philadelphia, Pa: Elsevier Saunders; 2011:chap 405.

Garza I, Swanson JW, Cheshire WP Jr, et al. Headache and other craniofacial pain. In: Daroff RB, Fenichel GM, Jankovic J, Mazziotta JC, eds. Bradley's Neurology in Clinical Practice. 6th ed. Philadelphia, Pa: Elsevier Saunders; 2012:chap 69.

Kwiatkowski T, Friedman BW. Headache disorders. In: Marx JA, Hockberger RS, Walls RM, et al., eds. Rosen's Emergency Medicine: Concepts and Clinical Practice. 8th ed. Philadelphia, Pa: Elsevier Mosby; 2013:chap 103.

Version Info

  • Last reviewed on 10/29/2013
  • Joseph V. Campellone, M.D., Department of Neurology, Cooper University Hospital, Camden, NJ. Review provided by VeriMed Healthcare Network. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Bethanne Black, and the A.D.A.M. Editorial team.

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This page was last updated: May 20, 2014

         
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